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Tierras Raras: elementos vitales para el desarrollo tecnológico

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Las tierras raras son una serie de elementos químicos que se encuentran en la corteza terrestre y que son vitales para muchas tecnologías modernas.

Los elementos que conforman el así llamado grupo de tierras raras, están situados en la parte baja de la tabla periódica de los elementos. Se les consideran las vitaminas de la tecnología.

Dicen los expertos que la humanidad ha entrado en la Edad de las Tierras Raras, como hubo una Edad de Piedra, Hierro o Bronce a lo largo de miles de años, cada nuevo material ha revolucionado la economía del planeta.

Entre otros muchos productos y actividades que utilizan Tierras Raras, tenemos:

  • Electrónica de consumo
  • Computadoras y redes
  • Comunicaciones
  • Energía limpia
  • Transporte avanzado
  • Atención médica
  • Mitigación ambiental
  • Defensa nacional 

También, debido a sus propiedades magnéticas, luminiscentes y electroquímicas únicas, estos elementos ayudan a que muchas tecnologías rindan con peso reducido, emisiones reducidas y consumo de energía; o darles una mayor eficiencia, rendimiento, miniaturización, velocidad, durabilidad y estabilidad térmica.

Producción y consecuencias de la extracción de Tierras Raras

En la actualidad el 83% de la producción tiene lugar en un único país: China

Además, es quién alberga en su subsuelo la mayoría de las reservas mundiales: 55%.

Para que se tenga una idea, Arabia Saudí, que domina el mercado del crudo, cuenta con el 15% de las reservas de petróleo.

Ya lo dijo Deng Xiaoping en 1992: “Oriente Medio tiene Petróleo, China tiene Tierras Raras”.

Contrariamente a lo que su nombre indica, las Tierras Raras son bastante comunes.

El problema es que su extracción, además de peligrosa, es muy costosa, porque hay que refinarlos y separarlos de otros elementos.

El procedimiento, además, crea residuos tóxicos y emplea ácidos.

Su extracción es altamente contaminante incluso deja residuos radiactivos, China tiene muchos problemas de contaminación. Un alto precio por ser lìderes en la producción de estas sustancias.

La demanda de estos metales está en aumento y según la consultora Roskill los precios de estos minerales subirán un 15% anual en los próximos tres años.

Un motivo màs para la guerra comercial entre China y EE.UU, este último depende mucho de la importación de China de Tierras Raras.

Tierras Raras y su uso en la industria

Escandio: agente de rastreo en refinrías de petróleo y aditivo en lámparas de halogenuro.

Itrio: bombillas de bajo consumo, bujías, aditivos, para el acero.

Lantano: electrodos de batería y lentes de cámara.

Cerio: fluído catalizador para refinerías de petróleo y pedernales de ferrocerio para encendedores.

Praseodimio: láser, aditivo en vidrio de didimio utilizado en gafas de soldadura, colorante en vidrios y esmaltes.

Neodimio: motores eléctricos, vidrio de didimio y condensadores de cerámica.

Prometio: pintura luminosa y batería nuclear.

Samario: láseres, barras de control de reactores nucleares.

Europio: lámparas fluorescentes y láser.

Gadolinio: memorias de computadora, láser, aditivo para acero, tubos de rayos X, agente de contraste para resonancia magnética.

Terbio: láser, lámparas fluorescentes, aditivo en imanes a base de neodimio.

Disprosio: láser, disco duro, aditivo en imanes a base de neodimio.

Holmio: imán y láser.

Erbio: láser y fibra óptica.

Tulio: láser y máquinas de rayos X.

Iterbio: acero inoxidable, láser, bengalas.

Lutecio: bombitas LED, vidrio de alto índice de refracción, catalizador en refinerías.

 

Conclusión

Colectivamente, los elementos Tierras Raras contribuyen a tecnologías vitales en las que confiamos hoy para seguridad, salud y comodidad.  Además, son indispensables para el avance de la tecnología y prometedores descubrimientos por venir.

Odyzey desarrolla proyectos innovadores, entrega conocimiento destilado de la experiencia y participa información técnica relevante.

La imagen de esta publicación pertenece a Pixabay.

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