Tierras Raras: elementos vitales para el desarrollo tecnológico

Jun 29, 2020 | Química

Por Mario Nureña | 5 minutos de lectura

Elementos Tierras Raras
Imagen de Pixabay
Mario Nureña

Mario Nureña

Mario es Ingeniero Industrial especializado en Marketing. Escribe contenido estratégico que ayuda a las empresas a conectar con su público. Posee amplia experiencia en temas de iluminación profesional.

Ante todo, las tierras raras son una serie de elementos químicos que se encuentran en la corteza terrestre y que son vitales para muchas tecnologías modernas.

En suma, son 17  elementos químicos que conforman el así llamado grupo de tierras raras: Itrio y Escandio y los 15 elementos del grupo de Lantánidos.

Así, estos elementos están situados en la parte baja de la tabla periódica de los elementos y se les consideran las vitaminas de la tecnología.

Sintetizando, dicen los expertos que la humanidad ha entrado en la Edad de las Tierras Raras, tal como hubo una Edad de Piedra, Hierro o Bronce.

Cada nuevo material ha revolucionado siempre la economía del planeta.

Actividades que utilizan tierras raras

Entre otras muchas actividades que utilizan estos elementos químicos, resaltamos las siguientes:

  • Electrónica de consumo
  • Computadoras y redes
  • Comunicaciones
  • Energía limpia
  • Transporte avanzado
  • Atención médica
  • Mitigación ambiental
  • Defensa nacional

También, debido a sus propiedades magnéticas, luminiscentes y electroquímicas únicas, estos elementos ayudan a que muchas tecnologías:

  • Rindan con menor peso, emisiones reducidas y bajo consumo de energía.
  • Tengan mayor eficiencia, rendimiento, miniaturización, velocidad, durabilidad y estabilidad térmica.

En efecto, equipos médicos de avanzada y en general la electrónica de consumo son campos de aplicación que han tenido un desarrollo extraordinario en las últimos décadas.

Producción y consecuencias de la extracción de Tierras Raras

En la actualidad el 83% de la producción tiene lugar en un único país: China

Además, es quién alberga en su subsuelo la mayoría de las reservas mundiales: 55%.

Para que se tenga una idea, Arabia Saudí, que domina el mercado del crudo, cuenta con el 15% de las reservas de petróleo.

Ya lo dijo Deng Xiaoping en 1992: “Oriente Medio tiene Petróleo, China tiene Tierras Raras”.

Contrariamente a lo que su nombre indica como raras, estos elemento son bastante comunes.

El problema es que su extracción, además de peligrosa, es muy costosa, porque hay que refinarlos y separarlos de otros elementos.

El procedimiento, además, crea residuos tóxicos y emplea ácidos.

Su extracción es altamente contaminante incluso deja residuos radiactivos.

Por este motivo, China tiene muchos problemas de contaminación y paga un alto precio por ser lìderes en la producción de estas sustancias.

Tierras Raras y su uso en la industria

Escandio: agente de rastreo en refinrías de petróleo y aditivo en lámparas de halogenuro.

Itrio: bombillas de bajo consumo, bujías, aditivos, para el acero.

Lantano: electrodos de batería y lentes de cámara.

Cerio: fluído catalizador para refinerías de petróleo y pedernales de ferrocerio para encendedores.

Praseodimio: láser, aditivo en vidrio de didimio utilizado en gafas de soldadura, colorante en vidrios y esmaltes.

Neodimio: motores eléctricos, vidrio de didimio y condensadores de cerámica.

Prometio: pintura luminosa y batería nuclear.

Samario: láseres, barras de control de reactores nucleares.

Europio: lámparas fluorescentes y láser.

Gadolinio: memorias de computadora, láser, aditivo para acero, tubos de rayos X, agente de contraste para resonancia magnética.

Terbio: láser, lámparas fluorescentes, aditivo en imanes a base de neodimio.

Disprosio: láser, disco duro, aditivo en imanes a base de neodimio.

Holmio: imán y láser.

Erbio: láser y fibra óptica.

Tulio: láser y máquinas de rayos X.

Iterbio: acero inoxidable, láser, bengalas.

Lutecio: bombitas LED, vidrio de alto índice de refracción, catalizador en refinerías.

 

Conclusión

Colectivamente, los elementos Tierras Raras contribuyen a tecnologías vitales en las que confiamos hoy para seguridad, salud y comodidad.

Además, estos elementos son indispensables para el avance de la tecnología y prometedores descubrimientos por venir.

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